The decision is… Houston!

166

Tekst  Kevin Johansen

Under ITTF-kongressen i Budapest under sist VM ble det som kjent avgjort at Houston skal avholde neste individuelle VM i bordtennis. Det har vært relativt stille rundt planleggingen, men nå begynner info sånn smått å komme ut.

Først litt om prosessen fram til at Houston vant kampen om VM i 2021

Houston er den fjerde største byen i USA og de satser på å få store idrettsarrangementer, blant annet har de vært kandidatby til sommer-OL i 2012 og 2016. Byen er kanskje mest kjent som romfartsby, men det er noe de lokale myndighetene forsøker å gjøre noe med.
Kandidaturet til bordtennis-VM ble støttet og promotert blant annet av basketstjerna Jao Ming som spilte for Houston Rockets i mange år og da var den høyeste spilleren i NBA med sine 2.29 meter. President Nixons barnebarn -Christopher Nixon Cox var en annen som aktivt jobbet for kandidaturet.

USA og Kina hadde samkjørt sine søknader i og med at Kina søkte om lag-VM året etter og de to land støttet de respektive søknadene som bidro til at begge vant fram på ITTF-kongressen. VM i USA i 2021 markerer 50-årsjubileet for ping pong-diplomatiet som banet vei for relasjonene mellom Kina og USA og når Kina avholde lag-VM året etter vil det være 50-årsjubileum for Nixons reise til Kina som ble muliggjort gjennom ping pong-diplomatiet.
At Houston nå får VM åpner for enorme muligheter for bordtennis som idrett på et nytt kontinent. Tidligere har VM kun vært arrangert i Europa og Asia bortsett fra i 1939 da det ble arrangert i Egypt.

Arrangørkomiteen for Houston 2021 har valgt Toyota Center som arena for VM. Et bordtennis-VM i Toyota Center er akkurat det idretten vår trenger. Jeg har selv overvært de tre siste verdensmesterskapene live i Suzhou, Düsseldorf og Budapest, som har vært avholdt i messehaller med svært variable forhold for tilskuerne.

Toyota Center er noe helt annet. Stadion ligger i sentrum av Houston og er bygget for store idrettsarrangementer. Her spiller Houston Rockets NBA-kamper og Houston Aeros spilte hockey der tidligere. Stadion kostet ikke mindre enn 235 millioner dollar å bygge og Toyota betalte 100 millioner dollar for navnerettighetene. Resten av beløpet ble finansiert gjennom midlertidige skatteøkninger i et vedtak i delstatsforsamlingen som ble signert av daværende guvernør i Texas, George Bush.
De som har vært på NBA-kamper i USA vet hvor godt det er tilrettelagt for publikum med komfortable seter, god plass og et stort antall serveringssteder og butikker på stadion. Dette vil kunne gi et stort løft for bordtennis som publikumsidrett. Det er ingen tvil om at arrangementskomiteen har tenkt å gjøre noe ekstra ut av det første bordtennis-VM i Amerika og satser på fullsatt stadion (stadion tar 18 000!) og mye festivitas som amerikanerne er så gode på.

USAs egne ambisjoner er også økende etter de positiv e resultatene til Kanak Jha det siste året. Han var den yngste amerikaneren som deltok i OL i 2016 og han har bronse fra både ungdoms-OL og de panamerikanske lekene. De fleste oppdaget Kanak Jha for alvor i de innledende rundene da han var en av de spillerne som presset Ma Long mest, vant sett og hadde settball også i fjerde sett. Jha spilte noen år i Halmstad under kyndig veiledning fra Tickan, og bor nå i Tyskland der han spiller for den tradisjonsrike Bundesligaklubben Grenzau.

USA er faktisk den åttende mestvinnende nasjonen i bordtennis-VM, men vi må likevel helt tilbake til 1959 sist de tok medalje. I OL-sammenheng er bordtennis en av kun fem idretter der USA aldri har vunnet gull. De andre er badminton, handball, rytmisk sportsgymnastikk og trampoline, den siste en ny idrett i OL-sammenheng.

Toyota Center har også hatt flere legendariske konserter med blant andre Rolling Stones, Tina Turner og Aerosmith. I det hele tatt er Houston kjent for å være en svært mangfoldig by med enormt mange kulturtilbud. En reise til Houston neste sommer kan derfor virkelig anbefales. Noen av oss har allerede booket billetter. VM avholdes i tidsrommet 18.-24. juni 2021 og Houston vil kunne være et glimrende utgangspunkt for en road trip i de fantastiske sørstatene i USA etter mesterskapet.