SKRÅGLIMT FRA PARA-EM I VEJLE

Tekst og foto: Øivind Eriksen

Årets para-EM ble arrangert av Danmarks paralympiske komité. Regionale mesterskap arrangeres hvert 2. år, og årets EM gikk i Vejle. I 1997 gikk også mesterskapet i Skandinavia, den gangen i Stockholm. Danmark arrangerte også para-EM i 1995, i Hillerød nord for København. Årene etter Stockholm har para-EM blitt arrangert i Slovakia, Tyskland, Slovenia, 2 ganger Kroatia og 3 ganger Italia.

Med 2 gull i single ble Norge en av de beste nasjonene sammenlagt. Det er mange nasjoner som vinner medaljer i et para-EM, men 2 singlegull er helt fantastisk. Norges to medaljekandidater Tommy Urhaug og Aida Dahlen leverte så det holdt i to nervepirrende finaler på ettermiddagen onsdag 14. oktober. Tommy snudde 1-2 i sett og 2-5 i 4. sett til 3-2-seier mot Valentin Baus, mens Aida snudde 1-6 i 5. sett til 3-2-seier mot Juliane Wulf. Begge finalemotstanderne kommer fra bordtennisstormakten Tyskland. På Dagbladets nettsider noen timer senere ble Tommy beskrevet som «legenden» og Aida som «den neste superstjernen». Og bordtennis ble løftet til stjernehimmelen av Dagbladet. Herlig å lese avisens refleksjoner om neste års leker i Rio de Janeiro!

32 nasjoner deltok i Danmark, og totalt 282 spillere. Det er omtrent det samme antallet som i EM i Lignano, Italia 2013. Norges tropp besto av 8 spillere, 6 gutter og 2 jenter, i tillegg til et meget profesjonelt apparat med landslagstrener Jan Bergersen i spissen. For de fleste på laget var årets EM det første mesterskapet spillerne deltok i, mens vår mest rutinerte og meritterte spiller, Tommy Urhaug, debuterte så langt tilbake som i Stockholm-EM i 1997.

Den mest rutinerte i troppen var landslagstrener Jan Bergersen. Jan ble assisterende landslagstrener allerede i 1995, under Pål Guttormsen, og han var også med i Paralympics i Atlanta i 1996, sammen med Rolf Erik Paulsen. Rolf Erik fikk jo aldri konkurrere i Atlanta, men Jan har snart vært landslagssjef i 20 år, i de mest gullkantede årene i Norges Bordtennisforbunds 69-årige historie.

Para-EM ble spilt i Spektrum Vejle, en splitter ny idrettshall. Den ble åpnet 25. september 2015, og bordtennis-EM var det første offisielle mesterskapet i hallen. Som i de siste mesterskapene ble det benyttet 12 konkurransebord og 12 treningsbord. Tilskuerkapasiteten i hallen var 2.800. Det var aldri helt fullt i hallen, men på det meste var det rundt 1.000 tilskuere. Gøy for spillerne med bra trykk fra de velfylte tribunene.

Danmark har ikke gjennomført den integreringen som skjedde i norsk idrett for mange år tilbake. Norges Bordtennisforbund har totalansvaret for bordtennis både for funksjonsfriske og funksjonshemmede. I Danmark ligger ansvaret for bordtennis for funksjonshemmede under Danmarks paralympiske komité. I årets para-EM var det faktisk heller ikke etablert et formelt samarbeid med det danske bordtennisforbundet. Det preget mesterskapet på den måten at det manglet dommere, ballgutter og –jenter, samt ikke minst frivillige med bordtenniskompetanse. EM er et utrolig komplekst arrangement, med 150 rullestolutøvere, og et mer krevende bordtennisarrangement finnes neppe.

Arrangøren disponerte kun 30 dommere. Av disse var det 6 norske forbundsdommere. I arrangementet var det også 2 teknisk delegerte og 3 overdommere. Dette apparatet skulle også ivareta racketkontroll og dommeradministrasjon. Med 12 konkurransebord ble det derfor bestemt at det kun skulle benyttes en dommer per bord i det innledende gruppespillet, og at 2 dommere per bord kun skulle benyttes i semifinaler og finaler.

Det kom også en stor delegasjon fra NIF og sponsorer til Vejle, med Morten Schønfeldt i spissen. I tillegg var sportssjef Esten Sæther fra Dagbladet til stede. Esten var også med til EM i Kranjska Gora i Slovenia i 2007, og han var oppriktig interessert i den paralympiske bordtennisen. Dagbladet var spesielt ute etter å finne ut hvilke detaljer Tommy og Aida jobbet med, både treningsmessig og på utstyrssiden. Suverent at en av de store norske dagsavisene setter bordtennis på agendaen.

Forbundsdommerne Erik Bergerseter, Svein Egenberg, Eirik Støldal, Hakon Hallingstad, Benjamin Vetaas og Sigbjørn Skjerpen fikk både viktig læring og ny inspirasjon. Overdommer var Steen Andersen, en av verdens beste innen overdommerfaget. Svenn-Erik Nordby Ghassan Chaer var med fra NBTFs administrasjon, Ghassan som leder for de 6 norske dommerne, mens Svenn-Erik fulgte opp gjestene fra NIF, sponsorer og media.

Totalt var det over 50 nordmenn i Vejle. Mange av spillernes foreldre hadde tatt turen til Danmark, og i EM-uken det var godt å være norsk i Danmark. Det var bra for spillerne å ha støtte fra tribunene, ikke minst for de som var med i EM for første gang. Og for noen av foreldrene ble det et første møte med internasjonal parabordtennis.

Det var som vanlig mange kjente bordtennisansikter i EM-hallen. Sonja Grefberg fra Finland var en av de. Hun var field of play-manager. Sonja spilte på det finske landslaget på 1980-tallet, og etter at hun var borte fra bordtennisen mange år er hun nå aktiv både i det finske forbundet, i ETTU som Vice-president og i ulike operative funksjoner for parabordtennisen. Hun var også field of play-manager i de paralympiske lekene i London 2012.

Danskene hadde to spesielt profilerte deltakere, Peter Rosenmeyer i klasse 6 og Sophie Walløe i klasse 10. Begge spilte seg helt fram til finalen der det ble 2 strake tap. Peter er tidligere både Europamester, Verdensmester og Paralympisk mester, mens Sophie har en lang vei å gå før hun kan utfordre gullvinneren i klasse 10, Natalia Partyka fra Polen. Peter fikk sin revansje i lagklassen der han var med på Danmarks ene gullmedalje i mesterskapet.

Ukraina er en av Europas store parabordtennisnasjoner. 7 ukrainske spillere kvalifiserte seg for semifinalene i single. I en av kvartfinalene i klasse 6 møtte en ukrainsk spiller en russisk motstander. Etter alt som har skjedd mellom de to nasjonene det siste året var kampen preget av meget sterke følelser. Jeg snakket med en av de ukrainske lederne etter kampen. Hun var født i Simferopol på Krim, hun flyttet til Kiev for å studere, og hun bodde nå i den ukrainske hovedstaden, langt fra krigsområdene øst i Ukraina. Foreldrene bodde fremdeles i Simferopol, der de automatisk fikk russisk statsborgerskap etter den russiske annekteringen av Krim i 2014. Den ukrainske spilleren vant sin kvartfinalekamp i klasse 6 til enorme jubelscener i den ukrainske delegasjonen. I single ble det 1 gull, 2 sølv og 4 bronse til Ukraina, faktisk en liten tilbakegang etter EM 2013.

ITTFs Ian Marshall er reisende i bordtennis, nesten 365 dager i året. Han dekket EM i Jekaterinburg for www.ittf.com, og dro deretter til Vejle og Halmstad. Ian rapporterer daglig til ITTFs hjemmesider, og er en mester til å lage interessante reportasjer. Han har flere ganger trukket fram Tommy og Aida, og Aida fikk velfortjente «blomster» på ITTFs hjemmeside onsdag 14. oktober.

Natalia Partyka ble nok en gang mesterskapets dronning. Hun spiller stort sett bare turneringer for funksjonsfriske, der hun deltar i EM, VM, OL, World Tour etc. Hun kom rett fra EM i Jekaterinburg, der hun hadde matchball til semifinalespill i damedouble. Forrige gang hun spilte en turnering for funksjonshemmede var VM i Beijing september 2014. Som den gangen ble det en enkel seier i damesingle i Vejle, i klasse 10, til den populære polske damen.

Sveriges Anna-Carin Ahlquist er en annen merittert spiller. Hun har vunnet en rekke mesterskap i klasse 3, senest VM i Beijing. I Vejle ble det en ny seier til Anna-Carin fra Gøteborg, som faktisk er på grensen til å bli klassifisert som klasse-2-spiller. 7. januar 2015 mottok hun en pris i Armani Hotel i Dubai, som ITTFs 2013 Para-Female Table Tennis Star.

Svenn-Erik Nordby og undertegnede møtte blant andre ETTU-president Ronald Kramer og ITTFs Para Table Tennis Divisions turneringsansvarlige Gorazd Vecko i Vejle. Mulighetene for å arrangere internasjonale arrangementer i Norge sto på agandaen med ETTU-presidenten, mens det i møtet med Vecko var fokus på neste års planer for «under-23-klassene» i de internasjonale parastevnene.

En av tidenes beste mannlige spillere i klasse 2 er Sergej Poddubnyi fra Russland. Han vant blant annet gull i VM i 2010 i Gwangju, Korea. Jeg møtte Sergej under årets EM i Jekaterinburg, der Sergej satte ringside under EM-finalene. Han ønsket å fortsette sin gullkantede karriere, men etter VM i Beijing 2014 fikk han «njet» fra Moskva. Årsaken var ikke personlig, men rett og slett en del av det russiske systemet. Sergej Doddubnyi ble valgt inn som medlem av den russiske nasjonalforsamlingen, dumaen, i 2014, og representanter i dumaen har ikke tillatelse til å delta i internasjonal idrett. Da skal jobben i dumaen gis all prioritet. En annen av de store i klasse 2 er Jan Riapos fra Slovakia. Jan er ikke bare Europamester, Verdensmester og Paralympisk mester, han er også mangeårig president i Slovak Paralympic Committee.

Para Table Tennis Division gjennomførte et av årets to styremøter i Vejle lørdag 10. og søndag 11. oktober, og undertegnede deltok i funksjonen som «special advisor». Etter 19 år i styret, derav 7 år som leder, var det både interessant og behagelig å delta som vanlig styremedlem uten å lede møtet. Mange viktige beslutninger ble tatt, deriblant stevnekalender 2016, mesterskapsstruktur 2016 – 2020, etablering av arbeidsgrupper, etablering av konkurranser for spillere under 23 år fra 2016, ulike regelverksendringer, samt diskusjoner om klassifisering og budsjett 2016.

For de mer urutinerte norske spillerne vil det være svært interessant å delta i de 2 «under 23»-turneringene som er på neste års terminliste. Disse 2 turneringene spilles i Lignano. Italia og Cluz, Romania i henholdsvis februar og mai 2016. Det er satt av 2 spilledager til de 2 singleklassene, og de 2 dagene etterfølges av 3 ordinære konkurransedager med herre- og damesingle, samt lagkonkurranser. For våre ungdommer betyr det både muligheter til å spille 2 single- og 1 lagkonkurranse på 5 dager, og samtidig være garantert kamper mot yngre spillere.

Sverige tok 1 single-gull, og det er ikke ofte Norge vinner dobbelt så mange bordtennisgull som naboene i øst. Svenskene var fullstendig klar over situasjonen, og når undertegnede ankom World Cup-hotellet Hotel Tyløsand i Halmstad dagen etter den norske jubeldagen i Danmark, for å overvære World Cup i Halmstad, ble Norges 2 EM-gull i Vejle kommentert, både av Ian Marshall fra ITTF og av de svenske arrangørene. Svenskene kunne også berette at de nå er godt i gang med integreringsprosessen. Velkommen etter!

En refleksjon man kan gjøre seg etter å ha opplevd para-EM nærmest på hjemmebane er hvorvidt det er mulig å organisere et para-EM i Norge en gang i fremtiden. Vi har tidligere arrangert Norwegian Open i Oslo. Det var et 3-dagers arrangement. Vi arrangerte også veteran-VM, et 7-dagers arrangement, på Lillehammer i 1996. Et para-EM spilles over 7 konkurransedager, i tillegg til ankomst- og avreisedager. Det trengs store ressurser for å arrangere mesterskapet. Noen millioner kroner må skaffes, i tillegg til at 4-500 frivillige fra bordtennisfamilien må stille opp gratis døgnet rundt i 9 dager. Dessuten må en meget kompetent arrangementskomité arbeide strukturert og målbevisst i 2-3 år for å forberede mesterskapet. Erfaringene fra Norwegian Open og veteran-VM er at det selvsagt er mulig, men da må de økonomiske og menneskelige ressursene avklares flere år i forkant. Under Norwegian Open slet vi med å skaffe 30-40 mennesker som jobbet gratis 4-5 dager. Hvordan skal vi klare å skaffe 4-500 dedikerte mennesker til gratisarbeid i 9 lange EM-dager?

Flere av EM-deltakerne i Vejle har en fortid i «vanlige» konkurranser. De mest profilerte i årets EM var Natalia Partyka, Polen, Sandra Paovic, Kroatia, Patryk Chojnowski, Polen og Viktor Didukh, Ukraina. Disse 4, som alle vant singlegull i Vejle, og mange andre med en fortid i «vanlige» konkurranser, bidro sterkt til å løfte nivået i EM i Vejle.

Men den store beholdningen for den norske troppen var utvilsomt den gullkantede ettermiddagen onsdag 14. oktober, der Tommy og Aida både sikret 2 norske EM-gull og billetter til Paralympiske Leker i Rio de Janeiro 2016. Gratulerer til hele troppen!