Skråglimt fra EM i Luxembourg

Intim centrecourt

Tekst: Øivind Eriksen
Foto: Øivind Eriksen

Årets lag-EM i bordtennis ble arrangert i d’Coque i Luxembourg onsdag 13. – søndag 17. september. D’Coque er et gedigent multisportanlegg, og har blitt benyttet flere ganger til store internasjonale arrangementer, også bordtennisarrangementer. Både Europakvalifiseringen til Athen-OL i 2004 og London-OL i 2012 gikk der.

Norges damelag vant Standarddivisjonen

I årets lag-EM deltok 44 herrelag og 38 damelag. 16 lag var kvalifisert for Championship, de 16 påfølgende i Challenge, og resten i Standard. Norge, med to unge lag, spilte i Standard-divisjonen både for herrer og damer, og det endte med henholdsvis 1. plass for damene og 5. plass for herrene på Standard-nivået, det vil si henholdsvis 33. plass og 37. plass. 16 konkurransebord ble benyttet, og tilsvarende antall treningsbord. Det optimale hadde vært 32 treningsbord, men økonomi og kapasitet satte en stopper for 32 treningsbord.

Luxembourg tilhører smånasjonene i Europa, men bordtennis er faktisk særidrett nummer 4 i Luxembourg. Jeg merket det tydelig under trekningen av mesterskapet i d’Coque onsdag 12. juli. Prominente politikere og kjendiser stilte opp for å kaste glans over trekningen og den påfølgende mottakelsen, og for å menge seg med nasjonale spillere, trenere og ledere med den tredobbelte verdensmesteren Ni Xi Lian i spissen.

Romanias gullvinnere

Luxembourg hadde også god kontroll på arrangementet. En rutinert arrangørstab med kreative og vennlige medarbeidere, en stor og moderne hall, god standard på hotellene, litt ustabil transport, måltidene med den vanlige fordelingen med frokost i hotellet, mens lunsj og middag ble servert i d’Coque. Der var også bra forhold for tilskuerne, og også store vrimlearealer med kafeer, salg av mat og bordtennisutstyr mv. Nærmere 150 frivillige stilte opp fem hele konkurransedager, fra tidlig morgen til sene kvelder. Mesterskapet startet hver dag kl 10:00, og de frivillige hadde daglige morgenmøter kl 08:30.

Tyskland jubler etter herrefinalen

Den tidligere generalsekretæren i ITTF, Spanias Jordi Serra, var igjen i kulissene i Luxembourg. Jordi var hjernen bak VM for veteraner i Alicante i 2016, og nå går det mot at spanjolene arrangerer EM i Alicante 18. – 23. september neste år. Da er det individuelt EM, i et område med mange nordmenn, også mange norske bordtennisentusiaster. Så folkens, sett av disse dagene neste år! Jordi Serra og hans team planlegger å ikke bare arrangere EM, men også å arrangere en større bordtennisfestival i Alicante!

Portugals sølvlag

Tyskland og Romania vant henholdsvis herre- og damefinalen. De rumenske damene vant 3-2 mot det tyske damelaget i en meget velspilt og spennende finale, en kamp som varte 3 ½ time. Tyskland var mer overlegne mot Portugal i herreklassen, og feide portugisene av bordet med 3-0. 1.150 tilskuere var til stede under finalene, der Europas mestvinnende gullmedaljør gjennom alle tider, Timo Boll, vant EM-gull nummer 17.

ETTU-kongressen gikk av stabelen torsdag 14. september. Christian Ibenfeldt representerte NBTF, mens Øivind Eriksen representerte ETTU. Det var to saker som fikk mye fokus. Det var diskusjoner om avlønningen til ETTU-president Ronald Kramer, samt diskusjoner og avstemming om hvordan fremtidens lag-EM-struktur blir. Presidenten arbeider nå heltid i ETTU, og mottar en anstendig lønn for den funksjonen. Men noen stilte spørsmål ved formalitetene rundt det at styret hadde bestemt at han skulle lønnes, eller motta «dagpenger», som det ble framstilt som. Den tidligere mangeårige italienske ETTU-presidenten Stefano Bosi representerte Bosnia & Herzegovina under kongressen, og etter hans meget uheldige sorti under kongressen i 2013 var han ute etter revansje i 2017. Han mislykkes denne gangen også, og fikk ikke aksept for sitt syn på ETTU-presidentens avlønning.

Etter lange diskusjoner ble det bestemt at fra og med lag-EM 2019 blir EM organisert med «stage 1» og «stage 2», der 22 nasjoner, pluss arrangør og tittelforsvarer, kvalifiserer seg til finalespillet, totalt 24 nasjoner i både dame- og herreklassen. I «stage 1» kan alle europeiske nasjonene delta, og starten på «stage 1» blir antageligvis våren 2018. Det hele administreres av ETTU-kontoret i Luxembourg, og detaljene rundt det som er en kvalifisering, men som kalles «European Championships – stage 1», kommer i løpet av de første ukene etter Luxembourg-EM. Norges muligheter for å kvalifisere seg til finalespillet, med 24 nasjoner, er definitivt til stede, spesielt i dameklassen. Fra og med våren 2018 får vi hjemme- og bortekamper i «stage 1», kamper som bør prioriteres svært høyt av landslagene, og som kan legge grunnlaget for deltakelse blant Europaeliten i 2019.

For å gjennomføre mesterskapet var dommerbehovet 60 dommere. I de fleste rundene var 32 dommere i aksjon, da det ble benyttet to dommere per bord. I tillegg til 60 dommere disponerte arrangørene 1 overdommer og 4 assisterende overdommere pluss tre racketkontrollører. De fleste dommerne var internasjonale dommere, men for å få dommerkabalen til å gå opp var det hentet inn et 20-talls nasjonale dommere fra Tyskland. Ingen norske dommere deltok men neste gang, i Alicante, bør vi være med.

Fire hoteller ble brukt. Tre av de lå 5 – 25 minutter fra hallen, og transport var selvsagt nødvendig. I tillegg regnet det stort sett døgnet rundt, og selv de som bodde 800 meter unna trengte transport. Dommerne bodde på hotellet i d’Coque, og var storfornøyd med det. Trafikken var en utfordring, og det skjedde ofte at en 20 minutters busstur tok 40-45 minutter. Da var det viktig å legge inn ekstra tidsmargin.

ETTUs 60-årsjubileum ble markert med en fire-retters festmiddag torsdag 14. september i Casino 2000, i utkanten av Luxembourg by. Nærmere 200 gjester deltok, og blant de mange prominente gjestene var flere tidligere toppspillere. Christian Ibenfeldt og Øivind Eriksen var invitert, og det samme var vår tidligere landslagstrener Christer Johansson. Den svenske trenerlegenden fyller 73 år senere i år, og han har svært høy status i Luxembourg, der han var landslagstrener mange år.

Fredag kveld ble det arrangert NETU-møte, der de tilstedeværende av NETU-nasjonene deltok. Christian Ibenfeldt reiste hjemover fredag ettermiddag, og det ble bestemt at Øivind Eriksen representerte NBTF på møtet. I hovedsak gikk diskusjonen rundt de tre mesterskapene NETU arrangerer, for kadetter/juniorer, seniorer og veteraner. Neste år går de to førstnevnte arrangementene i Estland, mens Sverige arrangerer veteranmesterskapet 7. – 9. september 2018 i Uppsala. Datoene på de to mesterskapene i Estland var ikke bestemt. På møtet ble det også løftet frem noen interessante fremtidsvyer for NETUs videre utvikling, ikke minst fordi lag-EM garantert vil gå uten deltakelse fra samtlige NETU-nasjoner i fremtiden.

Som «Deputy Chair» i «Swaythling Club International» deltok Øivind Eriksen på et langt dagsmøte lørdag 16. september

Som «Deputy Chair» i «Swaythling Club International» deltok undertegnede på et langt dagsmøte lørdag 16. september. SCI har rettighetene og ansvaret for veteran-VM, og har hatt det siden det første veteran-VM ble arrangert for over 30 år siden, den gangen med 400 deltakere. Nå er det veteran-VM i Las Vegas som har hovedfokuset, et mesterskap som arrangeres 18. – 24. juni 2018. Etter veteran-VM i Alicante i mai 2016, med 4.600 deltakere, er forventingene at den rekorden blir slått i Las Vegas. Så langt har hele 1.400 deltakere blitt påmeldt, 3 måneder før påmeldingsfristen går ut. Arrangøren har bordkapasitet på 271 konkurransebord og 96 treningsbord, til sammen 365 bord! Hvis vi sammenligner med vårt eget veteran-VM på Lillehammer i 1996, så hadde vi kun 72 konkurransebord med snaue 2.000 spillere. Det er plass til mange norske spillere i Las Vegas, det er bare å melde seg på.

To norske tilskuere ble registrert på tribunene, og nok en gang var det Kristin og Alain Doval som tok turen for å støtte landslagene våre. Herlig at foreldrene til Ilka stiller opp, og det betyr mye for spillerne våre med kompetent og positiv støtte fra tribunene. Tidligere har flere norske foreldre og supportere stilt opp, men denne gangen var Kristin og Alain de eneste.

Halmstad arrangerer lag-VM 29. april – 6. mai 2018. Slik situasjonen er nå går VM uten norsk deltakelse. Den eneste åpningen er at Norge kan kvalifisere seg gjennom verdensrankingen, men det er et svært trangt nåløye. Jeg hadde en samtale med Skottlands Richard Yule om det samme, og den tidligere skotske landslagsspilleren skjønte etter hvert at han måtte ta den tunge samtalen med egne spillere og forklare de at Halmstad-VM etter alt å dømme kom til å gå uten skotsk deltakelse. Totalt 72 dame- og herrelag deltar i Halmstad.

Det ble tid til en lengre prat med Jean-Michel Saive, den belgiske 47-åringen som var kandidat til å bli ny ITTF-president under ITTF-kongressen i Dusseldorf, Tyskland under årets VM. Vi mimret litt ekstra rundt Belgias landskamp mot Norge i Molde 11. september 2001, den dagen terroren mot New York City og Washington DC sjokkerte en hel verden. Belgia var regjerende sølvmedaljevinner fra lag-VM i Osaka, Japan i 2001, men tapte mot våre helter, Geir, Istvan og Wang, i tidenes landskamp på norsk jord. Saive og jeg bodde vegg i vegg på Knausen Hotell 11. september 2001, og når de to flyene traff World Trade Center på Manhattan sto vi side ved side på rommet mitt og så terroren på TV, helt lamslått av det vi så. – Jeg tapte mot både Wang og Geir i landskampen senere på kvelden, fortalte den populære belgieren 16 år etter, – og tankene mine var helt andre steder.

D’Coque ble aldri fullsatt av tilskuere. Det var 6-700 tilskuere onsdag, torsdag og fredag, og drøyt 1.150 tilskuere lørdagen og søndagen. Litt skuffende at relativt få tyskere og franskmenn tok den korte turen over grensen til nabolandet Luxembourg, men bordtennisentusiastene i nærområdet prioriterte nok TV-overføringene i stedet for å være til stede i hallen.

Mesterskapets eldste spiller var Luxembourgs egen Ni Xia Lian. Hun er 54 år, født 4. juli 1963 i Shanghai, og har vunnet en lang rekke mesterskapsmedaljer, deriblant 3 VM-gull, i 1983 og 1985. Ni er gift med svensken Tommy Danielsson. Tommy, både ektefelle og trener, fortalte meg for tre år siden at OL i Rio de Janeiro 2016 ville markere karriereslutten for hans kone. Men den kinesiske evighetsmaskinen gir seg aldri, og når Luxembourg fikk tildelt lag-EM fikk den populære spilleren ny inspirasjon. Tommy fortalte meg denne gangen at sommerferien 2016 ble tilbrakt i Norge i juli/august. Første stopp var hos broren i Kongsberg, deretter ble det Vestlandsferie på bordtennisparet, med Geiranger og Atlanterhavsveien som høydepunktene.

De aller fleste av de store europeiske heltene, som også deltok i OL i Rio de Janeiro, var til stede i Luxembourg. Legenden Vladimir Samsonov fra Hvite-Russland glimret riktignok med sitt fravær, men i og med at Minsk i Hvite-Russland skal arrangere European Games i juni 2019 regner alle med at den 189 cm høye 41-åringen og VM-finalisten fra Manchester-VM i 1997 fortsetter karrieren.

Juryen besto av seks medlemmer og en rådgiver, med Øivind Eriksen som juryleder. Juryens oppgaver er å gjennomføre møte med nasjonene, kontrollere trekningene, behandle eventuelle protester, behandle eventuelle ekstraordinære hendelser og legge fram forslag for ETTU om nødvendige regelendringer. Gjennom daglige morgenmøter og tilstedeværelse i hallen fra morgen til kveld gjorde juryen arbeidet sitt, nok en gang.