Øivind Eriksen var juryleder i Europe Top 16

Dimitrij Ovtcharov og Shen Yanfei vant Europe Top 16 i Gondomar

Tekst     Øivind Eriksen

Årets Europe Top 16 ble arrangert i Gondomar, Portugal 5 – 7. februar. Med noen unntak, blant andre Timo Boll, var hele Europaeliten på plass. Dimitrij Ovtcharov, regjerende Europamester og vinner av både fjorårets Europe Top 16 og European Games, begge i Baku, forklarte at 6 kamper på 3 konkurransedager ville bli for mye for Timo, spesielt bare 3 uker før starten av lag-VM i Kuala Lumpur, Malaysia.

Dimitrij Ovtcharov, Tyskland og Shen Yanfei, Spania, gikk til topps i Gondomar. Herrefinalen ble meget velspilt, og en aggresiv og konsentrert tysker tok kommandoen fra første ball. Ovtscahov forlenget sin lange seiersrekke i store europeiske turneringer, med en imponerende 4-2-seier mot venstrehendte og lynhurtige Joao Monteiro.

Shen Yanfei var turneringenes eneste spiller vant seks strake seire. Det ble 3-2 i alle tre gruppekampene fredag, og deretter så hun seg ikke tilbake. I finalen mot tyrkiske Hu Melek, en hel-kinesisk finale, hadde hun grei kontroll og feide Hu av bordet 4-1.

Herresemifinalen mellom Dimitrij Ovtcharov og Kristian Karlsson var spektakulær. Karlsson snudde 1-2 i sett til 3-2 og 6-3 i 6. sett før Düsseldorfs store sønn hentet fram sin ekstreme vinnervilje og spillestyrke. 4-3 etter 11-8 i 7. sett er typisk Ovtcharov, som har en mental styrke ingen andre europeere kan matche. Kristian Karlsson var ikke langt unna den store sensasjonen, men når det dro seg til og alvoret begynte kom nervepresset sigende. Neste sesong flytter svensken til et nytt treningsmiljø i Düsseldorf, og der tar han kanskje det siste steget mot Europatoppen.

Den andre herresemifinalen, mellom portugiseren Joao Monteiro og russeren Alexander Shibaev, ble utrolig jevnspilt, der hjemmefavoritten til slutt sikret seg finalebilletten med 11-9 i 7.sett. Selvsagt populært at en av hjemmefavorittene ble finalist. Shibaev er en fighter av en annen verden, men russeren måtte nøye seg med tredjeplassen, etter bronsefinaleseier mot Kristian Karlsson.

Etter fjorårets Europe Top 16 i Baku, der det var 70.000 Euros i prispenger, hadde Europas toppspillere forventninger om at Portugal skulle stille med like høye pengepremier. Men klippfisknasjonen Portugal klarte ikke det økonomiske løftet som oljestaten Azerbajdsjan greide, og skuffede spillerne måtte nøye seg med 10.000 Euros i totale prispenger.

Den første dagen, fredag 5. februar, ble gruppespillet avviklet. De 16 spillerne ble trukket inn i 4 puljer under trekningen på ettermiddagen torsdag 4. februar, og gruppespillet ble spilt best av 5 sett. 48 5-settskamper på 4 bord, fra kl 10:00 på morgenen til kl 22:30 på kvelden. Mange herlige kamper med flere lange og tøffe slagvekslinger.

Publikum var nærmest mangelvare i Gondomar Multiusos. Fredag kveld, da Joao Monteiro slo Dimitrij Ovtscharov 3-2 og sikret en overraskende puljeseier, satt bare 75 portugisere ringside og jublet. En uke tidligere, i German Open i Berlin, var det 15.000 tilskuere på 3 konkurransedager. Synd at ikke lokalbefolkningen i Portugal kjente sin besøkelsestid. Det er ikke ofte at Ovtcharov taper mot europeere, og når arrangørens egen Joao Monteiro slår til mot Europas beste spiller burde tribunene ha vært fullsatt. De to andre dagene, lørdagen og søndagen, fant snaue 500 tilskuere det bryet verdt å stikke innom for å se verdensidrett. Under herrefinalen, som ble en reprise på fredagens gruppematch mellom Ovtcharov og Monteiro, møtte drøye 800 entusiastiske portugisere og en håndfull tyskene opp.

Det var ingen norske dommere til stede i Gondomar, men under ledelse av overdommer Francesco Nuzzo fra Italia og viseoverdommer Julio Nepomuceno fra Portugal stilte 16 europeiske dommere fra Belgia, England, Frankrike, Tyskland, Italia, Nederland, Sverige og Portugal. De fleste var selvsagt blue-badge-dommere, og mange av disse 16 deltar 6-8 ganger i internasjonale arrangementer hvert eneste år. 75 Euros for 3 lange arbeidsdager ga ingen høy timelønn, men profesjonelle dommere fokuserer mer på dommergjerningen, det interne vennskapet samt det å være en viktig del av den internasjonale bordtennisfamilien.

Eldste damespiller var Ni Xialian fra Luxembourg. Den 52-årige veteranen, som tidligere har vunnet Europe Top 12 3 ganger, i 1996, 1997 og 1998, deltok ifølge trener og ektemann Tommy Danielsson for siste gang i Europe Top 16. Etter OL i Rio de Janeiro i august legger Ni racketen på hylla, i hvert fall på internasjonalt elitenivå. Denne gangen røk Ni Xialian ut som puljetreer.

På herresiden var hviterusseren Vladimir Samsonov eldst. Den 39-årige legenden er ikke bare en av de største europeiske spillerne i historien, han er også spillernes representant på ITTF-nivå. Hviterusseren, som var finaleseedet i Gondomar, gikk greit videre fra puljespillet. Men i kvartfinalen ble han feid av bordet 0-4 av Joao Monteiro. Uten coach og uten flyt i spillet var 39-åringen sjanseløs mot Monteiro foran et entusiastisk hjemmepublikum. I plasseringsspillet om plassene 5-8 var Vladi tilbake på vinnersporet, og etter to strake seire, mot Bastian Steger, Tyskland og Østerrikes Stefan Fegerl, sikret han seg til slutt en 5. plass.

Øivind Eriksen var juryleder i Europe Top 16. Det innebar både å styre det tekniske møtet med nasjonene og spillerne som deltok, samt å være beredt til å håndtere eventuelle protester og andre hendelser som måtte oppstå. Denne gangen var det et arrangement uten protester og vanskelige hendelser.