European Games i Minsk – med nordmenn i kulissene

224
Karl Børre Reite, dommer i kvartfinalen mellom Timo Boll og Vladimir Samsonov

Tekst   Øivind Eriksen
Foto     Øivind Eriksen/Karl Børre Reite

Øivind Eriksen, teknisk delegert under European Games

European Games ble arrangert i Minsk 21. – 30. juni. Dette er OL for Europa, og det er den andre gangen lekene arrangeres. Første gang var i Baku, Azerbaijan juni 2015. Det er 15 idretter på programmet, og bordtennis, som en av de store verdensidrettene, er selvfølgelig en av disse. På programmet står single, mixed double og lag, identisk med OL-programmet i Tokyo 2020. 52 spillere i hver singleklasse, 16 par i mixed double og 12 lag i hver lagklasse.

Bordtennis ble arrangert 22. juni – 29. juni. Det startet med single 22. – 26. juni, fortsatte med mixed double 23. – 25. juni, og ble avsluttet med lag 27. – 29. juni. Konkurransene ble rammet inn av fantastiske seremonier på Dinamo Stadion, åpnings- og avslutningsseremonier på olympisk nivå fredag 21. og søndag 30. juni.

Kvalifiseringen har pågått det siste året, med rankingen per 1. mars 2019 som siste mulighet til å kvalifisere seg. Maksimalt 64 damer og 64 herrer kunne bli kvalifisert, og blant de som gikk gjennom det nåløyet var vår egen Ilka Doval. Men NIF sa nei, og dermed gikk European Games uten norske spillere. ETTU hadde tidligere tatt ut Øivind Eriksen som teknisk delegert, og Karl Børre gikk gjennom nåløyet som en av 20 dommere, slik at NBTF var godt representert.

Karl Børre Reite, klar til innmarsj til semifinalen mellom Ni Xia Lian og Yu Fu. Assisterende dommer Jeton Beqiri fra Kosovo bak Karl Børre. Ni Xia Lian og hennes mann og trener, Tommy Danielsson, i bakgrunnen

Det er vanskelig å kvalifisere seg. I mixed double er det kun ett par fra hver nasjon som er kvalifisert, mens det bare er plass til maksimalt to spillere i hver singleklasse fra hver nasjon. Det gjør det jo også lettere for lavere rankede spillere fra mindre nasjoner å kvalifisere seg. I tillegg ble det gitt wild card til inntil tre yngre spillere.

Alle de beste spillerne fra Europa deltok. Den store bonusen, ved siden av ære, titler, penger og medaljer, var direktekvalifisering til OL i Tokyo for de tre beste i single, samt vinnerne i mixed double og lag. Den neste muligheten for europeiske spillere for å kvalifisere seg til OL i Tokyo er under OL-kvaliken i Moskva i april 2020. Dato for OL-kvaliken er foreløpig ikke helt spikret. I Moskva har også norske spillere muligheten til å kjempe om Tokyobilletter.

Bordtennis ble arrangert i Belarus National Tennis Center. I denne arenaen har også det hviterussiske bordtennisforbundet kontorer og treningssenter, og den årlige turneringen Belarus Open arrangeres også der. I European Games ble det spilt på 4 konkurransebord, mens spillerne disponerte 16 treningsbord.

Åpnings- og avslutningsseremoniene ble avholdt på legendariske Dinamo Stadion. Det var olympisk og paralympisk nivå på seremoniene, tre-timers monumenter som besto av innmarsjer, kulturliv, formaliteter og fyrverkeri. Klassisk, elegant og stilfullt, gigantiske seremonier som fikk stoltheten til å boble over for 9,5 millioner hviterussiske hjerter. En av nasjonens aller største helter, Vladimir Samsonov, var også flaggbærer under åpningsseremonien. Standarden for European Games ble satt under åpningsseremonien fredag 21. juni, og avslutningsseremoinien 30. juni markerte prikken over i’en!

Alle deltakerne bodde i deltakerlandsbyen i utkanten av Minsk. Den besto av 8 leilighetsblokker, pluss store fellesarealer, fellesbygninger og en stor restaurant. Før European Games bodde det studenter i deltakerlandsbyen, og de flytter tilbake etter lekene. Også de ulike arenaene er «gamle arenaer». Ingen nye arenaer ble bygd til European Games, men alle hadde gjennomgått en omfattende oppgradering. Kvaliteten på alle arenaene var imponerende.

I tillegg til deltakerlandsbyen ble byens hoteller og andre overnattigssteder fylt opp av nasjonene, sponsorene, media, arrangører, inviterte gjester og turister. I en by med 2 millioner innbyggere som ikke er vant til de store turistmassene ble det utfordrende å bli løftet fra en nasjonal til en internasjonal millionby over natten. Men folkelivet og kulturlivet under lekene var enormt, i en hovedstad med fantastiske byggverk, grønne parker, store innsjøer og et sentrum som innbyr til kvelds- og natteliv. I tillegg var det utrolig rent overalt. Lederen i ETTUs veterankomite, slovakiske Zdenko Kriz, sa det slik, etter å ha studert lokalbefolkningen – «It is totally clean all over, but they continue cleaning!»

For Hviterussland er European Games et utstillingsvindu mot resten av verden. Enorme ressurser ble benyttet for å gjennomføre et perfekt arrangement. Et stort apparat fast ansatte i MEGOC, Minsk European Games Organizing Committee, tusener av frivillige, og med politisk og økonomisk støtte fra høyeste nivå. Når det dro seg til mot åpning av lekene våknet lokalbefolkningen også, på samme måte som vi opplevde under Lillehammer-OL 1994!

Idrett generelt og bordtennis spesielt har høy status i Hviterussland. Den tidligere bordtennispresidenten, Vladimir Amarin, ble «forfremmet» til finansminister i den hviterussiske regjeringen etter at han overlot presidentvervet til Alexandre Petkevich for noen år tilbake. Deretter gikk veien til Moskva for Amarin, der han nå sitter i en felles russisk/hviterussisk regjering, en enhet som er et politisk overbygg over de to nasjonene.

20 dommere, deriblant 4 dommere fra arrangørlandet, ble tatt ut til European Games. Karl Børre Reite var en av disse. Dommerne bodde tett ved bordtennishallen, i Victoria hotell, med gangavstand mellom. Karl Børre dømte blant annet kvartfinalen på bord 1 mellom Timo Boll og Vladimir Samsonov. Kjempetrykk i hallen, med fullt hus, og tyskeren vant oppskriftsmessig 4-1.

Tilskuerkapasiteten var 1.000 seter, og det var nesten fullt hus flere kvelder. Når nasjonens helter spilte, med Vladimir Samsonov og Viktoria Pavlovich i spissen, var det kjempetrykk i den lille hallen, spesielt når Viktoria snudd 7-10 til 12-10 i det syvende settet mot rumenske Elizabeta Samara, og når Vladimir Samsonov vant 4-2 i åttendedelsfinalen mot russeren Kirill Skachkov, etter en kjempethriller.

En TD-funksjon i European Games er omfattende, både før og under arrangementet. To inspeksjoner i forkant av lekene, under Belarus Open i november 2018 og i april 2019 var en del av TD-pakken. Daglig mailkorrespondanse med MEGOC det siste året, og mange større dokumenter som skulle vurderes og godkjennes. Et 14-dagers opphold før og under European Games, med 12 timer daglig i hallen. 6 møter i forbindelse med trekninger og informasjon til lagledere og trenere, samt daglige jurymøter mv.

Ledige stunder fra TD-funksjonen ble benyttet til interne ETTU-møter, til å se god bordtennis, samt besøke flere av de andre arenaene. Det er gøy å se annen toppidrett, og noen ganger er det også mulig å lære noe av andre. Med bil og sjåfør var det enkelt å bevege seg fort rundt i millionbyen.

Den første klassen som ble ferdigspilt var mixed double. Der vant Patrick Franziska/Petrissa Solja, Tyskland, og de sikret seg dermed de første Tokyo-billettene, vel å merke i mixed double. Tapende finalister var Ovidiu Ionescu/Bernadette Szocs, Romania.

I damesingle opplevde vi at alle fire semifinalistene var av kinesisk opprinnelse. Kvartetten Yu Fu, Han Ying, Ni Xia Lian og Yang Xiaoxin spilte om Tokyobillettene. Det ble trioen Yu Fu, Han Ying og Ni Xia Lian, fra henholdsvis Portugal, Tyskland og Luxembourg, som stakk av med OL-billettene. Det mest oppsiktsvekkende var at legandariske Ni Xia Lian ble olympier for femte gang. Hun debuterte i OL i Sydney 2000, i en alder av 37 år, og hun spiller OL i Tokyo 57 år gammel! Den voksne damen har 2 VM-gull på samvittigheten, i mixeddouble og lag fra 1983! I Minsk vant portugisiske Yu Fu finalen med 4-2 mot tyske Han Ying.

I herresingle sikret trioen Timo Boll, Jonathan Groth og Tomislav Pucar seg Tokyo-billettene. Finalen gikk mellom Boll og Groth, og den ble en thriller. De to venstrehendte ballkunstnerne trollbandt en fullsatt hall. Mange lange dueller, herlig å se! 38-åringen Boll slo den 12 år yngre Groth 4-2 og vant sin første tittel i European Games.

Både i damer lag og i herrer lag ble det tysk seier. Dermed Tokyobilletter til Tyskland, som slo Romania 3-0 i dameklassen og Sverige 3-0 i herreklassen. Nivået på det tyske herrelaget var helt i verdensklasse. Timo Boll gjennomførte en nærmest feilfri turnering, og når Dima Ovtscharov fulgte opp som i sine velmaktsdager i lagturneringen, etter tap mot en fantastisk Jonathan Groth i åttendedelsfinalen i herresingle, klarte et sterkt svensk lag å by på en fantastisk finale, men sifrene ble 0-3!

European Games arrangeres neste gang i Krakow, Polen i 2023.